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Ballenas y zooplancton, afectados por la explotación del Ártico

Ballenas y zooplancton, afectados por la explotación del Ártico


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A medida queel hielo marino en el Océano Ártico disminuye con cada año sucesivo de aumentode las temperaturas mundiales, se ha vuelto más fácil y más común que lasempresas se aventuren en la región para la pesca, el transporte marítimo y laexploración de petróleo y gas. Aunque los botes, las plataformas y otrastrampas de la actividad humana ya se han trasladado rápidamente a este entornofrágil, los científicos apenas comienzan a comprender cómo la contaminaciónlumínica, acústica y química que traen consigo está afectando el ecosistemamarino del Ártico.

Algunos investigadores comenzaron a llenar los vacíos, incluidos dos equipos que trabajan en Noruega que presentaron nuevos hallazgos sobre el comportamiento del zooplancton, las orcas y las ballenas jorobadas en la conferencia Arctic Frontiers 2020 en la ciudad de Tromsø en enero. Aunque puede parecer que el zooplancton tiene poco en común con las ballenas, la investigación muestra que las criaturas en ambos extremos de la red alimentaria del Ártico son críticas para la salud del ecosistema marino. Comprender cómo la industria afecta a estos animales podría ayudar a informar las políticas que rigen las actividades comerciales en el Ártico.

SENSIBILIDAD ALA LUZ

El pequeñozooplancton se mueve en respuesta a señales de luz durante el día. Cuando saleel sol por la mañana, se acercan al fondo marino para evitar a losdepredadores. Cuando se pone el sol, ascienden hacia la superficie paraalimentarse. Durante las 24 horas de oscuridad que ocurren en el inviernoártico, un período de casi un mes llamado la noche polar, los científicospensaron que el zooplancton simplemente dejó de moverse bajo el hielo marino,dice Jørgen Berge, taxónomo y biólogo marino de UiT, la Universidad del Árticode Noruega.

Pero esepensamiento cambió después del invierno de 2007–2008, cuando Berge notó que elzooplancton en los fiordos del archipiélago de Svalbard todavía se movía haciaarriba y hacia abajo en patrones similares a los que seguían cuando brillaba elsol. Descubrió que aún podían sentir y responder a los bajos niveles de luz dela luna, la aurora boreal y la iluminación de fondo del sol, incluso bajogruesas capas de hielo y nieve. “Fue una completa sorpresa paranosotros”, dice Berge.

En un trabajoposterior, demostró que otros habitantes del Ártico, como los camarones, elkrill, el arenque y el bacalao, también responderían a niveles de luz que erande órdenes de magnitud inferiores a los que experimentan especies similares enaguas de otras partes del mundo. Esto lo dejó preocupado de que los animalesdel Ártico fueran más sensibles a la luz artificial y que la exposición a lamisma pudiera cambiar aspectos importantes de su comportamiento. Se hademostrado que dicha contaminación lumínica, que brilla con una intensidad ycomposición que no se encuentra en la naturaleza, interrumpe la producción dehormonas y el metabolismo de muchas especies de vertebrados, incluidos lospeces y los humanos.

Parainvestigar, Berge supervisó cómo se movían los animales del Ártico en respuestaa las luces artificiales de una sola nave: su propio barco de investigación. Entres lugares durante la noche polar de 2019, Berge midió la masa total de losanimales marinos alrededor del barco con las luces encendidas y apagadas. Encada caso, hubo una diferencia significativa. En un lugar, había alrededor dela mitad de los animales alrededor del barco cuando se encendieron las luces.En otro, con una población animal diferente, la biomasa aumentó con las lucesencendidas, una respuesta que Berge dice que no es sorprendente, porque, comolas polillas en tierra, algunos animales marinos se han adaptado para seratraídos por la luz en lugar de ser repelidos por ella.

Esta investigación, publicada el jueves en Communications Biology, tiene fuertes implicaciones para la industria pesquera, dice Berge. Las autoridades noruegas actualmente recopilan información sobre la abundancia de peces en el área durante todo el año, incluso durante la noche polar, y usan esa información para determinar los límites de pesca. Pero debido a que estas evaluaciones se llevan a cabo con luces artificiales encendidas, “eso podría tener un fuerte sesgo”, señala Berge. “Nuestra capacidad para medir y comprender y hacer buenas predicciones sobre cuánto se puede pescar podría basarse en datos de entrada incorrectos”.

Del mismo modo, Berge cree que ningún estudio científico que se haya realizado durante la noche polar, con las luces encendidas, podría considerarse una representación imparcial de cómo los animales se comportarían naturalmente durante ese tiempo. “En la oscuridad y la luz, obtendrá dos resultados muy diferentes, y el conocimiento sobre el sistema será muy diferente”, dice Berge. Franz Hölker, ecologista del Instituto Leibniz de Ecología del Agua Dulce y Pesca Interior en Alemania, que estudia la contaminación lumínica pero no participó en el nuevo trabajo, está de acuerdo. Él dice que los hallazgos de Berge reflejan algunos de los suyos.

Laspreocupaciones de seguridad para los humanos hacen que sea poco prácticoprohibir completamente la luz artificial en el Ártico, dice Berge. “Másbien necesitamos entender qué efectos está causando la contaminaciónlumínica”. De esa manera, el nivel de sesgo en los estudios científicos ylas estimaciones de la pesca podría cuantificarse y, en cierta medida,corregirse.


DONDE ESTÁNLAS BALLENAS

La necesidadde un mayor conocimiento de los efectos de la industria humana también existeen el otro extremo de la escala de tamaño de los animales del Ártico. Aunquelas actividades de pesca, embarque y petróleo y gas se han expandidorápidamente en el Ártico, “no tenemos idea de lo que están haciendo lasballenas”, dice Evert Mul, Ph.D. estudiante en UiT. “Planificamosesas actividades sin tener en cuenta la presencia, la distribución y elcomportamiento de las ballenas”.

Para ayudar acambiar esa situación, Mul y sus colegas de UiT y el Instituto de InvestigaciónMarina de Noruega han marcado 45 orcas y 30 ballenas jorobadas en los últimossiete años, muchas más que en estudios de marcado anteriores. Al hacerlo, lespermitió mapear cómo estas ballenas interactúan con las actividades humanas quetienen lugar en las regiones polares por lo que dicen que es la primera vez enesta parte del Ártico.

Mul dice quelos resultados del equipo, que espera publicar este verano, muestran que lasballenas pasaron mucho tiempo en los lugares donde había mucho tráfico deembarque, así como en instalaciones de petróleo y gas. “Y, por supuesto,pasan mucho tiempo cerca de los barcos de pesca”, porque se sientenatraídos por las enormes cantidades de peces que recolectan los barcos comerciales,dice. Mul no agrega que no es raro ver de 50 a 100 ballenas alrededor de unasola embarcación. Atraídos por tal concentración de estos espectacularesanimales, también se unen a la acción barcos llenos de turistas.

Greg Breed,biólogo y profesor asociado de la Universidad de Alaska Fairbanks, que noparticipó en el trabajo de Mul, observó confluencias similares en la actividadhumana y de las ballenas durante sus propios estudios en el Ártico canadiense.“Se superponen porque están usando el mismo espacio”, dice. Por ejemplo, las ballenas aprovechan los pasajessin hielo despejados por grandes embarcaciones.

Aunque lasballenas parecen beneficiarse de los refrigerios fáciles que se deslizanmientras nadan cerca de los barcos de pesca, la actividad humana también puededañar a los animales. Muchos de los cetáceos etiquetados en el estudio de Multienen cicatrices visibles por enredarse con redes de pesca o colisiones concascos de barcos o hélices. La contaminación acústica puede interferir con lascanciones complejas que usan las criaturas para comunicarse, dice. Lacontaminación química es otro problema. Las orcas ya tienen la mayorcontaminación de los bifenilos policlorados (PCB) en la tierra, y el modeladoha demostrado que este problema podría poner en peligro la supervivencia alargo plazo de la población de orcas del Ártico.

Sin embargo, comoseñala Breed, también es posible que factores estresantes que no sean lesionesfísicas o contaminantes, como las interrupciones en la cadena alimentariamarina vinculadas al calentamiento de las aguas oceánicas, puedan tener unmayor impacto en las poblaciones de ballenas del Ártico. Según losinvestigadores, los posibles impactos, incluidos los identificados por Mul yBerge, deben considerarse al tomar decisiones sobre la industria en el Ártico.Al igual que Berge, Mul cree que el mejor curso de acción en este punto no esexigir prohibiciones drásticas sino políticas que tengan un sentido obvio, comouna mejor regulación de los contaminantes donde las ballenas son másabundantes. Mul también enfatiza la necesidad de continuar mejorando lainformación que los científicos tienen sobre la magnitud del problema.

Incluso con un conocimiento limitado, quienes planean actividades industriales en el Ártico aún deben ser conscientes de la posibilidad de que su presencia pueda tener repercusiones, dice Mul. Le gustaría que las industrias al menos “tengan la distribución estacional de ballenas en el fondo de su mente, incluso mientras seguimos entendiendo y mapeando la situación”. Para ayudar con este esfuerzo, Mul planea mantener una reunión con los líderes de la industria noruega para informarles sobre sus resultados y buscar comentarios sobre cómo puede presentar la información de una manera que les sea útil. “Es muy importante”, dice, “tener al menos una comprensión básica de lo que están haciendo los animales con los que vamos a compartir esta región”.


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